artikel

E-fulfilment zo doen wij dat: Active Ants blijft innoveren en kijkt over de grens

Supply chain 1643

De tijd dat e-fulfilment het speelveld was van slimme, snelle, jonge entrepreneurs is allang voorbij. E-fulfilment is gemeengoed geworden. Pure players krijgen steeds meer concurrentie van logistiek dienstverleners. Hoe pakken de verschillende partijen dit aan. Wat is hun strategie en visie? Vijf pure players en vijf logistiek dienstverleners komen aan bod in deze serie. In dit deel: Active Ants.

E-fulfilment zo doen wij dat: Active Ants blijft innoveren en kijkt over de grens
Jeroen Dekker, Active Ants

Hoe onderscheid je je als bedrijf?

Jeroen Dekker, Managing Partner: “Onze belangrijkste asset is de software die we gebruiken. Ons WMS is bijvoorbeeld een heel belangrijke backbone die we constant optimaliseren. Er zijn acht mensen die alleen maar aan deze software werken en daar zit veel slimmigheid in. We denken – volgens onze bescheiden mening – dat we een WMS-systeem hebben dat op e-fulfilment vlak geen gelijke kent in de wereld. Wat we bijvoorbeeld ook kunnen, is dat we het hele orderproces per video volgen. Onze visie hierop is dat als we een concurrerende marktprijs willen bieden, we veel moeten investeren in slimme software en hardware als inpakmachines en robots. Dat doen wij in ruime mate want ik ben ervan overtuigd dat degene die de beste dienst op dit vlak levert, tegen de laagste prijs het uiteindelijk wint in deze markt. Daarom innoveren wij constant. Dat doen we overigens niet om de innovatieprijs te winnen, maar om met name de fouten in het orderverwerkingsproces tot een minimum te beperken.”

"Ons WMS is uniek en kent geen gelijke in de wereld van e-fulfilment"

Snelheid van leveren is een belangrijk issue in e-commerce. Hoe ervaren jullie dat en hoe  gaan jullie daar mee om?

“Volgens mij waren wij in 2014 – na Bol.com en Coolblue – de eerste e-fulfilment partij in Nederland die een cut off tijd is gaan hanteren van twaalf uur ’s nachts. Wij leveren deze e-fulfilment dienst sindsdien ook aan kleinere webwinkels. We zijn dus gewend om zeven dagen in de week 24 uur per dag te werken. We verzorgen dus ook zaterdag, zondag en maandag leveringen. Wat dat aangaat zijn we daar dus al helemaal op ingesteld. Onze arbeidsvoorwaarden hebben we hier een paar jaar geleden ook al op aangepast. Als mensen bij ons solliciteren voor een baan dan moeten ze er rekening mee houden dat ze minstens dertig procent van hun tijd in de weekenden en ’s avonds moeten werken.”

E-fulfilment: dit is het dit zijn de feiten


E-fulfilment. Wie zijn de spelers, waar liggen de grootste uitdagingen en hoe kun je die aanpakken? Analyse, achtergrond en praktische oplossingen over misschien wel de snelst groeiende tak in de logistieke sector.

Zo staat het ervoor >>>

Platforms rukken op: hoe kun je je daar tegen wapenen?

“We zien platforms helemaal niet als een probleem, maar meer als een kans voor de webshops die als klant aan ons verbonden zijn. Die zitten vaak al op een of meerdere platforms. Veel fashionwebshops, waar wij de e-fulfilment voor doen, zijn aangesloten op het Zalando platform. Dat betekent voor ons dat we ons moeten instellen op de strenge eisen die dit platform aan ons stelt. Dat geeft ons weer als voordeel dat we aan toekomstige klanten kunnen aangeven dat we ‘Zalando compatible’ zijn en tevens een USP vooral ook omdat ons IT-systeem zo sterk is dat we ons hier op kunnen aanpassen. Daarnaast zijn er tussenpersonen intermediars zoals Channable en Channel Advisor die platforms aansturen met software waarmee ze in een keer assortiment van retailers op de platforms van Zalando, e-Bay of Amazon kunnen gooien. Zij regelen die voorraad op afstand. Wij op onze beurt zijn in staat om daar op aan te koppelen. Van deze platforms die andere platforms weer aansturen, zijn er op dit moment wel twintig van in Europa. Om op alle verschillende marketplaces aan te sluiten als e-fulfilmentpartij zou je dus ook twintig verschillende koppelingen moeten maken. Ons en de webshops lukt dat met slechts een koppeling, door aan te sluiten op zo’n intermediar.”

"We zien platforms helemaal niet als een 'probleem'"

Personeelstekort hoe groot is dit probleem en hoe gaan jullie er mee om?

“Het is heel lastig om in onze regio (Nieuwegein red.) geschikt personeel te vinden. Toen wij verhuisden van Lopik naar Nieuwegein in 2015 was er nog geen enkele fulfilment partij gevestigd in deze regio. Dat is in vier jaar tijd fors veranderd want op nog geen twee kilometer afstand van ons magazijn zijn op bedrijventerrein Het Klooster tal van bedrijven gevestigd die zich bezighouden met e-fulfilment of daaraan verwante activiteiten. Deze regio is in korte tijd uitgegroeid tot een enorme e-fulfilment hotspot met bedrijven die allemaal op zoek zijn naar dezelfde – vaak laagopgeleide – mensen. Om die mensen aan ons te binden maak ik vaak een vergelijking met het voetbal. Wij zijn geen Real Madrid of Juventus waar een rijke investeerder achter zit. Ik afficheer ons meer met Ajax. We zijn niet steenrijk, maar we betalen een faire vergoeding en zorgen daarbij ook nog eens voor een goede sfeer met een leuke club mensen. Op die manier proberen we uit de ratrace te blijven van hoge salarissen. Het personeelstekort is ook één van de redenen dat wij zwaar inzetten op automatisering. Er zijn domweg onvoldoende mensen om dit werk te doen. Dat probleem wordt alsmaar groter mede onder invloed van de groeiende e-commerce markt die de komende jaren in Nederland zal verdrievoudigen ten opzichte van nu.”

Active Ants: feiten en cijfers

Active Ants  is opgericht in 2014. De historie van het bedrijf gaat echter terug naar 1987 toen het nog Alpak heette. In 2006 fuseerde Alpak met het e-commerce-bedrijf Shopservices. In 2012 kregen de oud-eigenaren – Jean Lahaye en Jeroen Dekker- van Shopservices het bedrijf in handen. Zij verlegden de koers naar e-fulfilment. Deze koerswijziging ging in 2014 gepaard met een naamswijziging naar Active Ants en een verhuizing van Lopik naar Nieuwegein. In 2018 werd het bedrijf van Dekker en Lahaye overgenomen door het Belgische Bpost. De omzet bedraagt 20 miljoen euro. Bij het bedrijf werken ruim 250 mensen.

“Het is heel lastig om in onze regio geschikt personeel te vinden"

Hoe gaat Active Ants om met robotisering en automatisering?

“We hebben de toon gezet met de aanschaf van de Autostore. Zover ik weet beschikken we in Nederland over de grootste Autostore-installatie. We investeren daarnaast veel in pickrobots en inpakmachines want er zijn – zoals eerder gezegd – gewoon onvoldoende mensen beschikbaar. Volgend jaar willen we het pickproces door robots volledig draaiend hebben. Dit duurt overigens langer dan verwacht maar had vooral te maken met de artificial intelligence software die niet goed genoeg was om de robots volledig in ons productieproces op te nemen. Nu zijn we op een punt aangeland dat we beschikken over software en hardware met een foutmarge, waarmee we kunnen werken zonder dat we er iedere minuut naast de robot moeten staan. Straks kan hij ook alleen zijn ding doen. Op hardware vlak hebben we het inpakken van fashion in polybags geautomatiseerd. Met de leverancier van deze machine hebben we een oplossing bedacht waarmee de zak wordt opengeblazen en vervolgens heel eenvoudig de kleding en de pakbon in de zak worden gestopt. We hebben nu twee van deze machines staan en we merken dat ze prima hun werk doen. Innovatief zijn is overigens geen doelstelling op zich.”

"Volgend jaar draait pickproces door robots volledig"

Retouren is een belangrijk issue: hoe essentieel is dat binnen jullie bedrijf/welke aanpak?

“Bij fashion zien we dat dit echt een issue aan het worden is. Wij hebben best veel fashion klanten en we merken dat het retourpercentage daar tussen de 10 en 45 procent ligt. Dat fluctueert heel erg tussen de verschillende fashionformules onderling. Voor een retailer is dat een kostenpost en voor een e-fulfilment partij zijn retouren in principe gewoon handel. We hebben desalniettemin samen met de retailer en de consument een gezamenlijke verantwoordelijkheid in de vraag hoe krijgen we die afvalberg van retouren zo klein mogelijk. In dat kader hebben we bijvoorbeeld in samenwerking met een klant een alternatief gevonden voor het opvulmateriaal dat we gebruikten bij onze plastic zakjes. Daar zijn weinig alternatieven voor maar uiteindelijk zijn we overgestapt op recyclebaar papier. Dat is een duurzamere oplossing dan plastic vooral ook als je nagaat dat we rond de twee miljoen pakjes op jaarbasis doen. We hebben hierin onze verantwoordelijkheid genomen ondanks dat – als je het afzet in de aantallen die wij op jaarbasis doen – nog altijd een druppel op een gloeiende plaat is.”

 

Lees ook:

In 6 stappen naar de juiste e-fulfilment speler

 

Hoe bevalt het om deel uit te maken van Bpost?

“We zijn nu veertien maanden onderdeel van Bpost. We merken nu al de grote voordelen bij met name het doen van nieuwe investeringen. Als we een systeem bijvoorbeeld willen uitbreiden en er zit een goede businesscase onder dan is het een kwestie van afstemmen en dan krijgen we daar gelijk ook goedkeuring voor. Ook met onze robotprojecten, waar veel R&D achter zit plukken we daar de vruchten van. Dit soort investeringen hadden Jean (Lahaye, red) en ik als mkb’er nooit voor elkaar gekregen want we konden zo’n investering bijna onmogelijk terugverdienen. Die financiële steun krijgen we van Bpost wel, mits we kunnen aantonen dat een investering van strategisch belang is en zichzelf uiteindelijk wel terugverdient.”

"We oriënteren ons op nieuwe huisvesting"

Zijn er uitbreidingplannen in Nederland of daarbuiten?

“We groeien zo snel dat ons huidige pand volloopt. We oriënteren ons op nieuwe huisvesting. We kijken in eerste instantie naar de regio Utrecht, maar heeft als nadeel dat we er eigenlijk geen mensen kunnen vinden. Het is dus niet helemaal in beton gegoten dat we hier blijven zitten. Ook kijken we nu met een schuin oog naar het buitenland. We zijn hier succesvol waarom zou dat elders ook niet kunnen? We kunnen in principe de hele lijn van het Verenigd Koninkrijk tot en met Polen bedienen. Ik geloof erin dat op een gegeven moment al onze klanten een Europese focus krijgen. Als je in Spanje uitlevert dan kun je daar in mijn ogen ook het beste gaan zitten om bijvoorbeeld de hardlopers ter plekke te distribueren. Dat scheelt veel transportkosten en is ook duurzamer. Met slimme software en algoritmes kun je daarnaast berekenen hoeveel producten over Europa verstuurd worden en deze producten zou je bijvoorbeeld veel beter zo en zo kunnen verplaatsen. Wij geloven erin dat we op deze wijze een Europees netwerk kunt inrichten en dat is mogelijk vooral ook nu we ook een grote partij als Bpost in de rug hebben.”

Lees ook: E-fulfilment zo doen wij dat (deel 1): Montapacking gelooft in IT en flexibiliteit

 

Reageer op dit artikel