artikel

Pocketsorter in de lift met dank aan e-fulfilment

Warehousing Premium 1407

Pocketsorter in de lift met dank aan e-fulfilment

De pocketsorter is bezig met een opmars, een revival misschien wel. Vooraanstaande leveranciers van material handling systemen pushen deze oplossing onder de aandacht, vooral bij e-fulfilmentbedrijven.

De pocketsorter is niet nieuw, maar wel interessanter dan ooit. Interessant, omdat fulfilmentbedrijven een sterke behoefte hebben aan betrouwbare automatisering van hun pickprocessen. Vanderlande bracht eerder dit jaar dit type sorteersysteem onder de naam Airpick op de markt, zoiets had de system integrator nog niet. Dematic kwam met een nieuwe, verbeterde versie van een al wat ouder concept MonaLisa. SSI Schäfer heeft ook een nieuwe uitvoering van het Carrier System gepresenteerd. Verder is het Skyfall-systeem van de Zwitserse fabrikant Ferag een belangrijke pionier op dit gebied.
Veel verschillen zijn er overigens niet tussen de systemen. Het uitgangspunt is een overhead sorteeroplossing voor een brede variatie aan lichte (vaak tot 5 kilo) producten met een hoge flexibiliteit qua capaciteit en schaalbaarheid. Pocketsorters koppelen op een relatief eenvoudige manier het uitsorteren van artikelen aan intern transporteren, accumuleren, bufferen en samenvoegen tot een verzendorder. Bovendien is het een systeem behoorlijk bedrijfszeker en is weinig onderhoud vereist.

Meer dan alleen modeartikelen

De material handling markt maakt een ongekende bloeitijd door, vooral door de enorme volumestromen die door e-commerce op gang worden gebracht. Anders dan in andere sectoren komen daar ook nog eens immense retourstromen bij waarmee fulfilmentbedrijven zich geconfronteerd zien en waarvan ze het lastig vinden om daar een antwoord op te vinden. De pocketsorter heeft een aantal eigenschappen die daar goed bij passen. De belangrijkste daarvan is wellicht de enorme variatie aan producten, waarmee dit concept overweg kan.
Van oudsher worden overheadsystemen veel toegepast in de fashionindustrie, en dan vooral voor hangende kleding. In het verleden zijn daar varianten op bedacht om ook liggende, verpakte kledingstukken door een distributiecentrum te verplaatsen vanuit een opslagdeel, via een tussentijdse buffer en een consolidatieslag naar een werkstation/paktafel. Pocketsorters zijn gebaseerd op hetzelfde concept, maar dan voorzien van tassen, zakken eigenlijk, zoiets als grote shopping bags. Een gangbaar formaat is 500 x 400 x 200 mm. Zij vormen de ladingdrager voor niet alleen liggende en verpakte kledij, maar ook voor bijvoorbeeld modeaccessoires, kleine woonartikelen en zoveel andere producten die zich graag en gemakkelijk online laten bestellen. Extra voordeel voor fashionbedrijven is de optie om de zakken simpelweg te vervangen door kledinghangers en zo een deel van hetzelfde systeem in te richten voor het verwerken van hangende kleding.

Uitstekend geschikt voor opvang van retouren

De grote aanbieders van dit moment pushen de pocketsorter mede vanwege de hoge toepasbaarheid op retourstromen. Binnenkomende retouren kunnen op een makkelijke manier, manueel of automatisch, weer teruggevoerd worden in het opslag- en buffersysteem. Dat scheelt extra handlingwerkzaamheden, maar maakt bovendien het retourgekomen artikel vrijwel direct weer beschikbaar voor uitlevering. In feite draaien retouren onmiddellijk weer hun plekje mee in de carrousel van goederen, die het fulfilmentbedrijf klaar moet hebben staan voor de webwinkels waar ze voor werken.
pocketsorter
Retourafhandeling is al langer een blok aan het been binnen de e-fulfiment wereld. Manuele controle en verwerking kost veel tijd en geld, onder meer omdat voorraden die wel in huis zijn (retourgoed) niet direct beschikbaar zijn voor een volgende verzending. Er is veel onderzoek gedaan naar dit fenomeen en daaruit bleek onder andere dat 80 procent van de teruggezonden artikelen vaak al weer binnen 72 uur door een klant in het online winkelwagentje is gelegd. Dematic voert dit en ander wetenschappelijk onderzoek aan om de pocketsorter aan te prijzen, niet alleen voor grote fulfilmentoperaties, maar ook voor de bedrijven die kleiner zijn in omvang, juist ook omdat de retourverwerking op deze manier veel minder een sta-in-de-weg is voor de operatie in zijn geheel. Groot voordeel van de pocketsorter is in dit verband de schaalbaarheid, klein beginnen kan en snel uitbreiden naar een grotere omvang hoeft niet te leiden tot ingewikkelde verbouwingen.

Pocketsorter als verbindende schakel

Sowieso laat een pocketsorter zich vrij gemakkelijk integreren in een bestaande operatie, vooral omdat de aanpassingen aan de vloer in het distributiecentrum gering zijn. In de praktijk vormt de pocketsorter niet zelden de verbindende schakel tussen diverse opslaggebieden. Slim aansturen van de flow aan benodigde artikelen uit verschillende hoeken van het magazijn kan leiden tot een soepel lopend proces, met als uiteindelijk resultaat meer picks per uur. Belangrijk daarin is het in de juiste volgorde plaatsen – sequencing – van de gevraagde producten en ze op die manier aanleveren aan de diverse werkstations.
Vanderlande onderstreept dit aspect, omdat het zo mogelijk wordt om verschillende orderdoorlooptijden door elkaar te hanteren met een automatische prioritering van de orders op basis van de cut-offtijd. Aangedreven accumulatie van de ladingdragers is een belangrijk pluspunt, geeft SSI Schäfer als extra argument mee. Producten blijven in beweging, maar zonder elkaar aan te stoten, ook als ze onder een hellingshoek naar beneden komen. Op meerdere vloerniveaus is een pocketsorter inzetbaar. Dat leidt tot een optimale benutting van de beschikbare ruimte, terwijl de vloer vrij blijft om daarop aanvullende werkzaamheden – denk aan VAL-activiteiten zoals extra producten of documentatie toevoegen – uit te voeren.

Amerikaanse modeketen laat zien hoe

Mooi toepassingsvoorbeeld komt van het Zwitserse Ferag, dat via een Amerikaanse tussenpartij een omvangrijk Skyfall-systeem installeerde bij modeketen Stage Stores in Jacksonville (Texas). De installatie omvat maar liefst 6.000 pockets, die zich langs een 600 meter lange, aangedreven hangbaanconstructie verplaatsen met een snelheid van 0,75 m/s. Daarnaast heeft het systeem 3.000 meter hangbaan, die de dragers op basis van zwaartekracht naar hun volgende bestemming brengt. Op tien stations staan medewerkers klaar om de pockets te vullen. Die komen daarna langs verschillende bufferzones, met elk een eigen functie (inclusief één voor lege pockets) en met als einddoel één van de 24 stations om te ontladen. De performance van het systeem ligt nu op 3.200 picks per uur en loopt in de tweede fase op naar 5.100 picks per uur als een extra buffer is afgerond.
pocketsorter
De Amerikaanse keten werkt met een slag grotere ladingdragers dan gebruikelijk. Dit zijn zakken van 915 x 510 x 75 mm. Het maximaal toelaatbare productgewicht in de zakken bedraagt 4,5 kilo, zelf weegt een zak 1,1 kilo.

Door eigen gewicht minder energieverbruik

Het is voor het eerst dat Ferag, in Nederland geleverd door Veer Motion Solutions, een installatie van deze omvang in de Verenigde Staten aflevert. Het bedrijf is binnen (en buiten) Europa bekend geworden vanwege het concept om hangende producten en ladingdragers door een eigen gewicht snel en met gering energieverbruik te verplaatsen over een relatief grote afstand. Ook dat geeft de pocketsorter een extra streepje voor op andere oplossingen die op het lijf van fulfilmentbedrijven lijken te zijn geschreven: weinig energieverbruik en veel minder slijtage en onderhoud.
Daarmee zijn pocketsorters zeker niet de enige, maar wel een belangrijke pion op het schaakbord van automatiseringsoplossingen voor fulfilmentbedrijven, ook buiten de fashion. Bovendien kan de pocketsorter juist in combinatie met andere systemen tot een maximaal rendement komen.

Reageer op dit artikel